总部位于德克萨斯州、在马里兰大学有着悠久历史的卫星公司AST SpaceMobile正在研究一项革命性的技术,有望从太空中的卫星直接向世界各地的智能手机提供无线互联网。

AST SpaceMobile是目前唯一一家承诺创建太空蜂窝宽带网络的公司,移动电话可以从陆地、海洋或空中访问,该公司正试图以超过1000项专利要求来保持这一地位。最近,该公司以收购交易在纳斯达克股票市场上市;它目前的估值为18亿美元。

Ray Sedwick是AST的首席科学家,也是该校航空航天工程项目的空间动力和推进实验室的主任,他正在利用学院公园的资源——从探索区的设施到航空航天工程项目的人才——来帮助完善公司的技术。

Sedwick说:“这所大学真的为一些核心研发工作提供了一个理想的环境,真正让AST太空移动公司工作起来。”

Sedwick和他的同事正在帮助完善“太空移动”的理念,即创建可以漂浮在太空中的手机发射塔。

在传统宽带中,地面发射塔为其覆盖范围内的手机提供服务。当一部手机离开该辖区时,它的通话将被无缝地转移到最近的基站。

Sedwick说,SpaceMobile系统将以同样的方式工作,但是会有更大的天线,可以从外太空的卫星上操作。SpaceMobile的天线——被称为“相控阵”——覆盖的面积将比传统的蜂窝基站大近100倍。

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不过,这个想法并不是要淘汰现有的手机发射塔。取而代之的是,AST SpaceMobile将与AT&T等移动网络运营商合作。

Sedwick说,通过扩大覆盖范围,这项技术可以从本质上消除无法提供服务的盲区,比如在海洋中一艘船上,或者在一个社区里,飓风摧毁了附近的手机信号塔。

“如果现有的地面网络可以满足需要的连接,那么它将只使用地面网络,”Sedwick说。“只有当我们从能够与地面连接的地区转移出去时,AST才会介入,基本上接管覆盖范围。”

赛德威克聘请了许多有航空航天、机械和电气工程背景的以前的学生来帮助执行公司的核心愿景:以前所未有的规模提供负担得起的移动宽带。赛德威克说,他们的智慧可能将AST的时间表缩短了12个月,这对一家试图保持竞争优势的公司来说很重要。

公司董事长兼首席执行官阿贝尔•阿韦兰(Abel Avellan)与该校合作,让赛德威克成为公司的首批员工之一,当时的目标就是培养这种优势。

阿韦兰在一份声明中说:“从一开始,我就想与一所顶尖大学合作,培养顶尖工程人才,帮助AST SpaceMobile开发世界上第一个天基蜂窝宽带网络。”

航空航天工程专业大四学生尼尔·阿格拉瓦尔(Neil Agrawal)说,这所大学的航空航天工程系非常重视研究,允许像塞德维克这样的教授带学生到实验室工作。

阿格拉沃尔说:“教授们都有自己的研究想法……他们真的想把UMD的学生也纳入其中。”“这是教授的另一面。”

校园连接器和学院公园探索区经理萨米·波帕特表示,SpaceMobile的进步证明了大学提供体验式学习机会的承诺。波帕特说,越来越多的教师开始冒险并成为企业家,而他们的学生也在追随他们的脚步。

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这所大学的研究重点,结合教授们的创业企业和在探索区提供给他们的空间,促成了IonQ和Cybrary Inc.等公司的诞生。

他说:“我们可以在现有的框架内做所有这些事情,这是一个更和谐的事实。我们想激励那些确实有想法的教师。

赛德威克表示,上市后AST spacmobile将能够建造、发射和运营首批20颗卫星,为49个国家的16亿人口提供移动宽带接入服务。该公司的总收益已经达到4.5亿美元,随着新股东的投资增加,它可以开始发射更多的卫星。

然而,在前20颗卫星发射之前,该公司不会盈利。

AST SpaceMobile已经宣布与乐天(Rakuten)和沃达丰(Vodafone)等公司建立合作关系。这些电信公司将使用SpaceMobile的卫星为约13亿用户提供4G和5G服务。

阿韦兰说:“每天有50亿台移动设备进出网络覆盖范围,约有一半的人仍然无法上网。”“我们的天基网络可以消除这些连接缺口。”

更正:由于编辑错误,这篇报道之前的一个版本的标题谎称AST SpaceMobile计划提供太空Wi-Fi。该公司寻求从太空提供移动互联网,而不是Wi-Fi,后者指的是一组特定的无线标准。此外,由于报告错误,这篇文章之前的一个版本错误地称,到2027年,该公司的估值预计将达到97亿美元。这个故事还错误地说,是赛德威克提出了这个研究想法。阿韦兰想出了这个主意。这篇报道还错误地说明了该公司前20颗卫星的覆盖范围。首批卫星将为约16亿用户服务。这篇报道已更新。这个故事其标题也更新了。